Remontée spectaculaire pour Raphaël Lessard sur la terre du Bristol Motor Speedway

Crédit photo : GMS Racing

De 29e sur la grille de départ au podium (3e) à l’arrivée

Bristol (Tennessee, États-Unis) – Le 29 mars 2021. Raphaël Lessard a offert toute une démonstration de son talent à sa première course sur la terre aujourd’hui. La cinquième ronde de la série des camionnettes NCWTS était courue sur l’ovale du Bristol Motor Speedway exceptionnellement recouvert de terre pour la Pinty’s Dirt Track Race. Cette course était des plus attendues, notamment puisque la pluie a forcé NASCAR à remettre l’épreuve à deux reprises. Privé de qualification dû à la météo, Raphaël Lessard a pris le départ en 29e place suite au calcul de NASCAR. Du premier au dernier tour, Raphaël Lessard n’a eu de cesse de dépasser stratégiquement ses adversaires, jusqu’à positionner son Chevrolet Silverado #24 GMS Racing sur le podium à l’arrivée.

Déroulement du week-end

Après avoir réalisé le meilleur chrono lors de la première séance d’essais le vendredi (25 mars), Raphaël Lessard et son Chevrolet Silverado #24 GMS Racing a accompli le 16e temps le plus rapide pour la séance d’essais finale. Un chrono prometteur pour un pilote sans expérience sur cette surface où le pilotage et les réglages sont totalement différents que ceux sur le bitume afin de toujours s’ajuster aux changements de la surface de la piste de terre à chaque tour.

Parti ce lundi de la 29e place sur la grille, selon de savants calculs de NASCAR basés sur les résultats de l’équipe, Raphaël Lessard a entrepris une marche irrésistible vers l’avant de la course, marquée par sa 15e place à son premier passage aux puits au 40e tour et par sa 8e place à son second arrêt aux puits survenu au 90e tour de piste. Il termine ensuite sur le podium en défendant avec ténacité sa troisième dès le 123e des 150 tours de piste.

L’équipe GMS Racing a su préparer une camionnette d’exception pour Raphaël Lessard, celle qui avait gagné sur la terre en 2019 aux mains de Stewart Friesen, afin de lui donner une camionnette au potentiel éprouvé, et à laquelle le pilote et son équipe ont fait honneur.

La course vue par le pilote (extraits)

« Troisième place et premier podium, je suis content. Je me sentais bien avec le meilleur puis le 16e temps aux essais de vendredi. J’avais des pilotes d’expérience sur la terre autour de moi comme Kyle Larson et Chase Briscoe. Je partais loin pour la course, mais les pilotes rapides autour de moi voulaient eux aussi remonter vers l’avant. Je devais les suivre, ce qui est arrivé en course, jusqu’à ce qu’ils disparaissent ou que les dépasse, comme Chase Briscoe que j’ai dépassé plus tard.

De la boue a bloqué mon radiateur au début de la course et la température du moteur montait à plus de 300o F. Les nombreuses neutralisations (au moins 8) et les deux arrêts aux puits m’ont permis de refroidir le moteur un peu. L’équipe a pu ajouter de l’eau et enlever la terre au second arrêt. La température du moteur est revenue à 220o F pour le troisième segment. Nous avons été chanceux, car je pensais que le moteur allait sauter.

« Après le second arrêt, avec le moteur maintenant en bonne santé et avec une tenue de route adéquate sur la piste de plus en plus glissante, nous étions bien placés pour continuer à attaquer. Nous avons travaillé avec différentes trajectoires et avec la répartition du freinage afin de réduire la charge sur le pneu avant droit pour ne pas perdre trop de temps durant les derniers tours. J’ai réussi à dépasser d’autres bons pilotes jusqu’à l’avant. La camionnette tenait de moins en moins la piste en virage et j’ai travaillé à maintenir cette position et me rendre jusqu’à la 3e place à la fin, » explique le pilote du Chevrolet Silverado #24 GMS Racing ravi de sa performance éclatante.

Prochaine course – Richmond Raceway – le 17 avril 2021

La série NCWTS revient au naturel pour la prochaine épreuve qui verra les pilotes en piste sur le tri-ovale plat de 0,75 mille du Richmond Raceway (Virginie, États-Unis).

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